L'Horloge Atomique !

L'Horloge Atomique !

A - Les horloges atomiques : échelles de temps mondial

Les horloges atomiques servent à établir le TAI, « temps atomique international ». C’est grâce à celles-ci que nous pouvons définir la seconde. Mais qu’est-ce qu’une horloge atomique ? Comment fonctionne-t-elle ? Explications.

 1 - Qu’est-ce que c’est ?

Créée dans les années 1950, l’horloge atomique est une horloge qui fonctionne grâce aux rayonnements électromagnétiques du césium. Si le premier prototype -qui marche avec de l’ammoniac- a été créé en 1949 aux États-Unis, la première horloge atomique au césium date, quant à elle, de 1955. Il faudra attendre 1958 pour qu’elles soient commercialisées, à 20 000 dollars.

Depuis 1967 -soit lors de la 13ème Conférence générale des poids et mesures, l’horloge atomique permet de définir la seconde (l’unité du système international). Et sa particularité, c’est qu’elle est d’une précision extraordinaire.

Césium © Photo by Wikipedia

2 - Mais d’où vient cette précision ?

Cette précision extraordinaire, d’« une dérive inférieure à 1 seconde toutes les trente millions d'années », selon Nathalie Mayer, est due aux vibrations de l'atome de césium 133.

Quèsaco ?

L’atome de césium est un élément chimique qui a, comme tous les autres atomes, plusieurs niveaux d’énergies, qui permettent avant tout de faire marcher l’horloge. Mais, notons que tous les atomes de césium (qu’ils soient à Paris, à Moscou, à 30° ou -30°) ont ces mêmes niveaux. Alors, c’est l’utilisation de ces atomes (à la place du quartz, par exemple) qui permet de créer cette précision. Et ainsi l’universalité de toutes les horloges atomiques, et donc du temps.

Alors, qu’en pensez-vous ?

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Clémence Bouquerod


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